Tomanowos: el meteorito que sobrevivi贸 a las mega inundaciones y a la insensatez humana

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Tomanowos en el Museo de Historia Natural de Nueva York.聽Daniel Garc铆a-Castellanos,聽Author provided
Daniel Garcia-Castellanos,聽Instituto de Ciencias de la Tierra Jaume Almera (ICTJA – CSIC)

La roca con la historia m谩s fascinante que conozco tiene un nombre milenario: Tomanowos. Significa聽el visitante del cielo聽en el extinto idioma de los聽indios clacamas, para quienes Tomanowos vino para unir el cielo, la tierra y el agua.

Hoy yace en el Museo de Historia Natural de Nueva York. Sin embargo, cuando los colonos europeos la encontraron hace m谩s de cien a帽os junto a Portland (Oreg贸n), protagoniz贸 una de las historias m谩s hilarantes en geolog铆a, fruto de la atracci贸n fatal que una roca rara como esta produce en los humanos.

驴Qu茅 sabemos sobre sus or铆genes?

Tomanowos es un raro meteorito de 15 toneladas compuesto de hierro y n铆quel (Fe 91聽%, Ni 7,6聽%). Estos 谩tomos de Fe y Ni se formaron mediante fusi贸n nuclear en el n煤cleo de estrellas. Convertidas en supernovas, sufrieron gigantescas explosiones que los esparcieron por el espacio.

Las explosiones de supernovas esparcen por el espacio el hierro producido en las estrellas m谩s pesadas. Este hierro termina en nebulosas de part铆culas que eventualmente producen nuevas estrellas y protoplanetas como el que form贸 Tomanowos.聽X-ray: NASA/CXC/Rutgers/J.Hughes; Optical: NASA/STScI

Hace unos 4聽500 millones de a帽os, estos 谩tomos pululaban en una nebulosa de detritos c贸smicos que comenzaba a agregarse para formar protoplanetas en el sistema solar. Tomanowos fue parte del n煤cleo de uno de estos protoplanetas, en cuyo centro se acumulan siempre los metales m谩s pesados.

M谩s tarde, hace unos 4聽000 millones de a帽os, una colisi贸n entre dos de esos protoplanetas devolvi贸 nuestra pieza de museo a la soledad espacial. Lo sabemos porque un choque es la 煤nica manera conocida de extraer una masa de 15 toneladas del centro de un protoplaneta.

Vesta, un protoplaneta superviviente del sistema solar primigenio. Debido a su gran tama帽o, los protoplanetas desarrollan una estructura de capas por densidades con elementos m谩s pesados como el hierro concentrados en el n煤cleo. Tomanowos es un pedazo del n煤cleo expulsado por una colisi贸n de un protoplaneta similar.聽EPFL/Jamani Caillet, Harold Clenet

Hace apenas 17聽000 a帽os, la 贸rbita de Tomanowos finalmente se cruz贸 con la terrestre. Como resultado de este billar c贸smico, el meteorito entr贸 en nuestra atm贸sfera, con la suerte de aterrizar pl谩cidamente en un casquete glaciar en Canad谩. El hielo glaciar suele ser una importante fuente de meteoritos bien preservados.

La acci贸n del agua y el hielo

Durante las siguientes d茅cadas, el glaciar transport贸 lentamente a Tomanowos hacia una lengua glaciar que en ese momento bloqueaba el r铆o Fork en Montana (EE. UU.).

El hielo obstru铆a el valle fluvial formando una barrera de 600聽m de altura que dio lugar aguas arriba el enorme lago Missoula. Aunque ya no quedan restos de esa barrera, conocemos su existencia porque Joseph Pardee encontr贸 en la d茅cada de 1920 los sedimentos del enorme lago que ocup贸 el valle.

Arrastrada por el glaciar, la roca lleg贸 a la presa de hielo justo el a帽o en que esta colaps贸 por la presi贸n del agua. Provoc贸 una de las mayores inundaciones jam谩s documentadas: las聽inundaciones de Missoula, que dieron forma a los Scablands y transformaron el paisaje del estado de Washington. El fen贸meno alcanz贸 una intensidad equivalente a varios miles de cataratas del Ni谩gara.

Al caer el dique glaciar, el meteorito qued贸 atrapado en un bloque de hielo y fue arrastrado flotando en la inundaci贸n. Cruz贸 los estados de Idaho, Washington y Oreg贸n siguiendo el cauce del desbordado r铆o Columbia a velocidades de m谩s de 20聽m/s, seg煤n simulaciones num茅ricas del evento. Cuando flotaba ya a la altura de la actual Portland, la carcasa de hielo se rompi贸 y la roca se hundi贸 bajo las aguas.

Tras la inundaci贸n, Tomanowos qued贸 expuesto a la atm贸sfera. Durante miles de a帽os, la lluvia reaccion贸 con un mineral raro en la Tierra pero com煤n en los meteoritos, la troilita (FeS). El agua disolvi贸 lentamente el hierro, formando las cavidades de la roca.

La llegada del hombre

Los clacamas llegaron a Oreg贸n probablemente poco despu茅s de la inundaci贸n. 驴Sab铆an que las rocas de n铆quel provienen聽del cielo? 驴Les intrigaba la ausencia de un cr谩ter en el lugar del meteorito? 驴Vislumbraron la posibilidad de que una inundaci贸n lo llevara al lugar, una teor铆a que tardar铆a miles de a帽os en ser desarrollada por la geolog铆a? En cualquier caso, el nombre que le dieron al meteorito nos recuerda que las culturas precient铆ficas no eran tontas. O al menos no lo eran m谩s que las posteriores.

La historia que sigue confirma de alguna manera esta hip贸tesis. En 1902 un colono llamado Ellis Hughes decidi贸 apropiarse en secreto de la roca de hierro traslad谩ndola a sus tierras. Pero no es f谩cil mover 15 toneladas m谩s de un kil贸metro sin despertar sospechas, ni siquiera en Oreg贸n. Durante los tres meses de penoso transporte nocturno, el meteorito sufri贸 severas mutilaciones.

Despu茅s de acabar con la mudanza de Tomanowos, Hughes construy贸 una caba帽a alrededor del meteorito, anunci贸 que lo hab铆a encontrado en su propiedad y comenz贸 a cobrar veinticinco centavos por verlo.

En otro despliegue de insensatez, un vecino demand贸 a Hughes alegando que la roca hab铆a aterrizado en su propiedad. Y para respaldar su reclamaci贸n mostr贸 a los investigadores un enorme cr谩ter en su terreno. El caso hubo de ser desestimado cuando un tercer vecino de la zona inform贸 de una gran explosi贸n escuchada unos d铆as antes.

Ir贸nicamente, el propietario leg铆timo del lugar del meteorito result贸 ser la Compa帽铆a de Hierro de Oreg贸n. La empresa desconoc铆a su existencia hasta el momento, pero pronto contrat贸 a聽un guardia que se sent贸 encima聽de la roca con un arma hasta que la vendi贸 al museo de Nueva York.

Las autoridades, que ya hab铆an decidido relocalizar a los Clacamas en una reserva, decidieron tambi茅n reubicar a Tomanowos en la otra costa de los EE. UU. Hoy, los descendientes de los clacamas聽conservan a煤n el derecho a visitar al visitante聽que reuni贸 al cielo, el agua y la tierra en la 煤ltima parada de su billar c贸smico.


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