Columna de Astronomía. Imágenes de un antiguo río en Marte

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El pasado 11 de mayo, NASA dió a conocer imágenes tomadas por el Perseverance de lo que parece ser un lecho de un antiguo río en Marte.

Las nuevas imágenes tomadas por el rover Perseverance de la NASA pueden mostrar signos de lo que alguna vez fue un río  en Marte, uno que era más profundo y se movía más rápido de lo que los científicos han visto evidencia en el pasado. El río formaba parte de una red de vías fluviales que desembocaban en el cráter Jezero, el área que el rover ha estado explorando desde que aterrizó hace más de dos años.

Comprender estos entornos acuosos podría ayudar a los científicos en sus esfuerzos por buscar signos de vida microbiana antigua que puedan haberse conservado en la roca marciana.

Perseverance está explorando la parte superior de una pila de roca sedimentaria en forma de abanico que mide 250 metros de altura y presenta capas curvas que sugieren agua que fluye. Una pregunta que los científicos quieren responder es si el agua fluyó en corrientes relativamente poco profundas, más cerca de lo que el rover Curiosity de la NASA encontró evidencia en el cráter Gale, o en un sistema fluvial más poderoso.

Unidas a partir de cientos de imágenes capturadas por el instrumento Mastcam-Z  de Perseverance (la misma cámara que tomó la imagen del Ingenuity hace unos meses, ver: Columna de Astronomía. El “ Ingenuity” completó su vuelo número 50. dos nuevos mosaicos sugieren lo último, revelando pistas importantes: granos de sedimentos gruesos y guijarros.

Aquí la mencionada imagen:

“Esos indican un río de alta energía que está transportando muchos escombros. Cuanto más poderoso es el flujo de agua, más fácilmente puede mover piezas más grandes de material”, dijo Libby Ives, investigadora postdoctoral en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que opera el rover Perseverance. Con experiencia en el estudio de ríos terrestres, Ives ha pasado los últimos seis meses analizando imágenes de la superficie del Planeta Rojo. “Ha sido un placer mirar rocas en otro planeta y ver procesos que son tan familiares”, dijo Ives.

Siguiendo las curvas

Hace años, los científicos notaron una serie de bandas curvas de roca en capas dentro del cráter Jezero que llamaron «la unidad curvilínea». Pudieron ver estas capas desde el espacio, pero finalmente pudieron verlas de cerca, gracias a la perseverancia.

Una ubicación dentro de la unidad curvilínea, apodada «Skrinkle Haven», se captura en uno de los nuevos mosaicos Mastcam-Z. Los científicos están seguros de que las capas curvas aquí fueron formadas por agua que fluía poderosamente, pero las tomas detalladas de Mastcam-Z los han dejado debatiendo de qué tipo: un río de llanura  que serpentea a través del paisaje o un río como como el río Uruguay que forma pequeñas islas de sedimento llamadas bancos de arena.

Los científicos creen que las bandas de rocas que se ven en esta imagen pueden haber sido formadas por un río muy rápido y profundo: se ha encontrado la primera evidencia de este tipo en Marte. El rover Perseverance Mars de la NASA capturó este mosaico en un lugar apodado «Skrinkle Haven» usando su cámara Mastcam-Z entre el 28 de febrero y el 9 de marzo de 2023 (entre los días 721 y 729 marcianos, o soles, de la misión).

El mosaico se compone de 203 imágenes individuales que se unieron después de ser enviadas desde Marte. Esta vista de color natural es aproximadamente cómo se vería la escena para una persona promedio si estuviera en Marte.

Cuando se ven desde el suelo, las capas curvas están dispuestas en filas y parecen extenderse por el paisaje. Podrían ser los restos de las orillas de un río que cambiaron con el tiempo, o los restos de bancos de arena que se formaron en el río. Las capas probablemente eran mucho más altas en el pasado; los científicos sospechan que después de que estas pilas de sedimento se convirtieran en roca, el viento las limpió con arena en el transcurso de eones y las redujo a su tamaño actual.

La Universidad Estatal de Arizona lidera las operaciones del instrumento Mastcam-Z, trabajando en colaboración con Malin Space Science Systems en San Diego, en el diseño, fabricación, prueba y operación de las cámaras, y en colaboración con el Instituto Niels Bohr de la Universidad. de Copenhague sobre el diseño, fabricación y prueba de los objetivos de calibración.

Recordemos que un objetivo clave para la misión de Perseverance en Marte es astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolito marcianos (roca rota y polvo).

Misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

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